Usos de la energía nuclear

atomo-energia-nuclearDe las fuentes energéticas que se conocen, la más recientemente descubierta es la nuclear. Aunque sus primeras aplicaciones se dedicaron a elementos bélicos, en la actualidad es una energía de múltiples usos pacíficos.

Los inicios del conocimiento de la energía nuclear

Recién a fines del siglo XIX, Wilhelm Röntgen descubrió los rayos X (1895) y al año siguiente, el físico francés Antoine-Henri Becquerel logró comprobar desconocidas emisiones que produce el uranio, lo que fue conocido como radiactividad. Casi simultáneamente, Marie y Pierre Curie estudiaron las radiaciones del uranio y descubrieron otro elemento también radiactivo, que llamaron radio.

Numerosas investigaciones científicas fueron contribuyendo a los avances en el conocimiento de la estructura del átomo y a su capacidad de emitir energía, entre otros. Los aportes de Max Planck, Albert Einstein y Ernst Rutherford lograron determinar que el átomo estaba constituido por diferentes partículas y que su núcleo era posible de fragmentar, lo que libera una gran cantidad de energía, proceso conocido como fisión nuclear.

En 1942, Enrico Fermi y sus colaboradores construyeron la primera pila nuclear. Se desarrollaba entonces la Segunda Guerra Mundial (SGM), por lo cual este avance abrió el paso para la utilización de esta energía en las temibles bombas atómicas.

Las aplicaciones prácticas

Lamentablemente, el primer uso práctico de la energía nuclear se aplicó a elementos bélicos. A fines de la SGM, Estados Unidos ya poseía la bomba atómica, y con el propósito de terminar el conflicto, lanzó dos de ellas en Japón, las que causaron miles de muertes y tremendos estragos en las ciudades de Hiroshima y Nagasaki. En la década de 1950 surgió la guerra fría, que favoreció el aumento de arsenales de este tipo de armas, lo que provocó fuertes movimientos anti-nucleares. Toda esta situación contribuyó a que la energía nuclear mostrara su cara más negativa y adquiriera un fuerte desprestigio.

Más tarde, su aplicación se orientó a fines pacíficos, tales como instrumental médico o como medio de impulsar un navío. Así, en 1954 finalizó la construcción del Nautilus, primer buque de propulsión nuclear, que realizó la hazaña de navegar bajo el casquete de hielo del océano Ártico, ya que tenía la ventaja de poder estar varias semanas sumergido.

Estas aplicaciones, junto a los inicios de la generación de electricidad, han ayudado a mostrar los beneficios y ventajas de la utilización de la energía atómica.

Gran Bretaña fue el primer país en poner en funcionamiento una central nuclear con fines comerciales, cuando en 1956 se inició la actividad de la planta Calder Hall. Casi en la misma época (1957), se crearon la Organización Internacional de Energía Atómica (OIEA) y la Agencia de Energía Nuclear (AEN).

Pronto, Estados Unidos propuso su primer programa para generar electricidad con energía nuclear, proyectos que rápidamente se extendieron a otros países del mundo, en especial cuando en la década de 1970 se produjo la crisis del petróleo y los países buscaron otras alternativas como fuentes de energía.

En la actualidad, Estados Unidos es el país que tiene el mayor número de reactores instalados operando, aunque la central con mayor capacidad instalada se encuentra en Japón. En el resto del mundo hay una treintena de países que también la utilizan, lo que significa un importante aporte a su matriz energética, como en Francia, Eslovaquia y Bélgica. En América solo Argentina y Brasil tienen instalaciones nucleares de este tipo.

El uranio, principal fuente para la generación, tiene las reservas más significativas en Australia (27%), Kazajstán (14%), Canadá (13%) y Sudáfrica (7%), y también hay en Níger, Namibia, Estados Unidos, Ucrania, Uzbekistán y Rusia.

atomo-generacion-de-energia-nuclearGeneración de energía nuclear, número de reactores y capacidad instalada: se observa un rápido crecimiento del parque generador nuclear, hasta Chernobyl. En esa época, la participación de la energía nuclear del mundo alcanzaba su máximo de casi 18%. Actualmente, a pesar de haber más reactores y más generación nuclear, se ha reducido su participación porcentual, por el aumento de la generación térmica a carbón. Fuente: Uso energía nuclear en el mundo 1954- 2010.

 

  • En 1945 se lanzaron las dos bombas nucleares que pusieron fin a la Segunda Guerra Mundial, pero con un costo de vidas altísimo. La bomba de uranio Little Boy fue lanzada sobre Hiroshima desde el avión Enola Gay, y días después se arrojó la Fat Man sobre Nagasaki. Se calcula que murieron alrededor de 200.000 personas, sin contar las que posteriormente fallecieron por lesiones radiactivas o enfermedades producidas por la radiación, como cáncer y leucemia.

  • Temas Relacionados