Potencial geotérmico en Chile

geotermia-chileFuente: chile.travelLa intensa actividad geológica de Chile lo coloca entre los países de alto potencial geotérmico. Se han realizado muchos estudios y exploraciones para lograr su aprovechamiento como energía calórica y eléctrica, los que comienzan a dar los primeros resultados.

Cinturón de Fuego del Pacífico

La cuenca del Pacífico está rodeada de una franja de alta actividad geológica, caracterizada por su fuerte sismicidad y numerosos volcanes que frecuentemente entran en erupción. Esta zona bordea las costas de América, Asia y Australia – Nueva Zelanda.

Chile forma parte del Cinturón de Fuego del Pacífico, porque frente a sus costas convergen las placas de Nazca y Sudamericana, formando una zona de subducción cuyas consecuencias se evidencian en los más de 200 volcanes activos y en los frecuentes terremotos. Chile es de los países del mundo con mayor cantidad de volcanes en relación a su superficie y el sismo más grande registrado en la historia es el ocurrido en 1960 en la zona de Valdivia. Entre los volcanes chilenos, destacan por su mayor actividad, el Villarrica, Llaima, Calbuco y Chaitén.

Estas características geológicas se manifiestan también en numerosas termas, fumarolas y géiseres. Tal vez el campo de géiseres más conocido de Chile es El Tatio, compuesto de 80 géiseres, localizado en la Región de Antofagasta, a 4.290 metros de altitud. Fue el primer lugar en Chile donde se realizaron exploraciones con el fin de estudiar la factibilidad de aprovechar la energía geotérmica. Hoy, su cercanía a San Pedro de Atacama lo han convertido en un centro turístico de nivel internacional, donde se puede observar antes de la salida del Sol el magnífico espectáculo de las violentas emanaciones de vapor de agua, las que se condensan al contacto con la atmósfera.

Otros géiseres de gran belleza son los de Puchuldiza, a 4.000 metros de altitud cerca de Colchane, al norte de la Región Tarapacá. Tienen la particularidad de que sus emanaciones forman acumulaciones de hielo a su alrededor que pueden alcanzar varios metros de altura.

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Exploraciones del recurso geotérmico

Por las características geológicas del territorio, Chile se considera como una zona con gran potencial de esta fuente energética. Las primeras exploraciones de campos geotérmicos datan de principios del siglo XX, las que se realizaron en la Región de Antofagasta. Aunque varias exploraciones posteriores llegaron a conclusiones positivas respecto a la factibilidad de aprovechar esta energía, en el país no se ha materializado su uso.

Un paso importante fue la promulgación en 2000 de la Ley 19.657 de Concesiones de Energía Geotérmica, con el fin de promover las exploraciones y explotaciones de recursos geotérmicos por parte de empresas privadas, y se establecen estas concesiones mediante el Ministerio de Energía. Reglamentos posteriores para la aplicación de esta ley, en especial el aprobado por este Ministerio en 2012, han facilitado la solicitud de concesiones y han hecho más expeditas las posibilidades de explotación. Las concesiones se han extendido a lo largo del territorio andino desde el extremo norte hasta la latitud aproximada de Valdivia.

En el año 2013 había 75 concesiones de exploración y ocho de explotación. Se proyecta que una primera planta podría estar en operación en 2017, con una producción del orden de 70 MW. Esta última corresponde al proyecto de Central Geotérmica Curacautín, cuyas exploraciones se han realizado en el volcán Tolhuaca, localizado entre las regiones de Biobío y La Araucanía. Se contempla que la energía eléctrica producida se conectará al Sistema Interconectado Central.

  • Recursos geotérmicos

    En relación a los recursos geotérmicos, se distinguen los de alta, media y baja temperatura. Los primeros se encuentran asociados a zonas de volcanes activos, cuya temperatura supera los 200ºC. Estos son los que tienen mejor rendimiento para generación de energía eléctrica. En Chile se encuentra entre el límite norte y la latitud de Copiapó; y entre las latitudes de Santiago y Puerto Montt.

    La energía geotérmica de temperaturas medias solo alcanza entre 160 y 200 º C, por lo que también es aprovechable en electricidad, pero con mayores requerimientos técnicos. Se asocia a zonas de volcanes y fallas. En el territorio de Chile se localiza en la zona andina entre el golfo de Reloncaví y la península de Taitao.

    La energía geotérmica de baja temperatura (inferior a 160ºC) es útil preferentemente para aplicaciones domésticas o agrícolas. Este tipo se encuentra en Chile en el área correspondiente entre las latitudes de Copiapó y Santiago.

  • Los 15 volcanes más activos de Chile

    Ranking Volcán Altitud Región
    1 Villarrica 2.582 La Araucanía
    2 Llaima 3.125 La Araucanía
    3 Calbuco 2.003 Los Lagos
    4 Chaitén 1.122 Los Lagos
    5 Lascar /td> 5.154 Antofagasta
    6 Michinmahuida 2.404 Los Lagos
    7 Nevados de Chillán 3.112 Biobío
    8 Lonquimay 2.726 La Araucanía
    9 Copahue 2.997 Biobío
    10 Cerro Azul-Quizapu 3.788 Los Lagos
    11 Puyehue-Cordón Caulle 2.236 Los Ríos
    12 Quetrupillán 2.009 La Araucanía
    13 6.063 3.788 Arica y Parinacota
    14 Osorno 2.652 Los Lagos
    15 Planchón 3.920 Maule
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