El uso de la geotermia y el impacto ambiental

geotermia-medio-ambienteGrandes ventajas ofrece el calor interno de la Tierra como fuente energética renovable y limpia, pero su aprovechamiento requiere de un buen manejo de las instalaciones de exploración y explotación para aminorar el impacto medioambiental que implica todo uso de recursos naturales.

Las ventajas de la geotermia como recurso energético

Este recurso se considera uno de los más amigables con el medioambiente. El calor interno del planeta que aflora en los campos geotérmicos es un recurso renovable, por lo cual su explotación puede ser de larga duración. Además, su abastecimiento no depende de condiciones climáticas ni fluctuaciones estacionales.

El hecho de ser una fuente energética permanente, otorga a las instalaciones un alto factor de planta, es decir, la central puede ocupar su capacidad instalada eficientemente en forma constante y sin variaciones, situación que no ocurre con otras fuentes renovables, como el viento o el caudal de los ríos, que están expuestos a frecuentes cambios.

Las emisiones de gases invernadero son casi nulas o al menos muy inferiores al uso de otras fuentes energéticas, en especial los combustibles fósiles, lo que la convierte en una energía limpia.

Otra ventaja comparativa es que, aunque las exploraciones previas pueden ser de alto costo, las instalaciones mismas son más económicas que las centrales alimentadas por carbón o derivados del petróleo y requieren de menor tiempo para ponerlas en marcha. Asimismo, sus costos de mantención son más bajos, todo lo cual redunda en una importante conveniencia para la explotación.

El aprovechamiento de este recurso renovable, al igual que otros, ayuda a liberar al país de la dependencia externa de otras fuentes energéticas. Es el caso de Chile, cuya producción de gas natural y de petróleo no alcanza a abastecer las necesidades del país.

Desventajas medioambientales del uso de la geotermia

Entre las desventajas del uso de la geotermia se cuenta el peligro de que los fluidos profundos arrastren emisiones que pueden ser tóxicas o afectar a la flora y fauna del lugar; entre ellos el ácido sulfúrico, que puede llegar a ser letal, o el azufre, que invade el lugar de olores desagradables.

La evacuación de agua de desecho también puede significar un problema en el medioambiente, cuando contiene alto contenido mineral.Igualmente, la composición salina de los flujos geotérmicos puede dañar las propias instalaciones al depositarse en ellas o en los pozos de extracción.

En algunos casos, puede producirse un enfriamiento de la fuente al interior de la Tierra, ya sea por una explotación deficiente o por su agotamiento natural, lo cual ha dado origen a sismos que se han registrado localmente.

Un inconveniente es que normalmente los lugares de producción se encuentran lejos de los centros de consumo. En Chile, la cordillera andina es poco poblada y las áreas con mayor potencial geotérmico no siempre coinciden con la presencia cercana de ciudades o pueblos, como en el caso del Norte Grande.

Si bien el uso de este recurso ofrece numerosas ventajas, por ser renovable, limpio y tener un mínimo impacto en las áreas cercanas a sus instalaciones, es necesario que las exploraciones no dañen las fuentes geotérmicas, ni como recurso económico ni paisajístico. Igualmente, las explotaciones deben tener un buen manejo de las plantas, como un modo de mantener un equilibrio armónico entre el aprovechamiento del recurso y la conservación del medio natural.